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Se conoce que, por lo menos desde 1523, diez años antes de la conquista española, el nombre Perú ya estaba fijado, como lo atestiguan documentos referentes al pago de tributos por el oro obtenido en la expedición de Pascual de Andagoya "que fue a la provincia del Perú, y Juan García de Montenegro, que fue por Veedor (...) cierto oro que dijeron lo había habido el dicho viaje del Perú". Antes de fijarse la forma definitiva del nombre había tenido variantes como Virú, Berú o Pirú, con las cuales se encuentra en diversos documentos de la época. En aquella zona se hablan actualmente lenguas de la familia chocoana.

Se acepta ampliamente que Andagoya jamás llegó a la arriba mencionada región histórica del Perú, sino a lo sumo a la costa del actual Chocó colombiano, no más al sur del río San Juan. De ese "Perú" ya había recibido noticia con anterioridad el capitán español Gaspar de Morales: "en la parte oriental del golfo de San Miguel había un cacique gran señor llamado Birú, que tenía gran riqueza de oro y perlas". Se duda que Morales pudiera haber alcanzado las tierras de ese cacique. Fue a este pequeño Señor de Birú, que tenía unos pocos caciques tributarios, a quien Andagoya conquistó y con cuyo gobernante trabó finalmente amistad, recibiendo nuevas noticias de la existencia de un reino opulento muy al sur. Para aquel entonces toda tierra no descubierta al sur del golfo de San Miguel ya recibía el nombre de Birú o Perú. Finalmente, cuando Pizarro se embarca hacia el sur para la conquista de un ignoto reino amerindio, el Imperio incaico, la región a la que se dirige ya se llamaba Perú. De esta forma, un pequeño señorío de la selva colombiana terminó dando nombre uno de los más grandes sueños de riqueza del imperio español.

"No quiero yo tratar ahora de lo que los reyes Ingas señorearon, que fueron más de mil doscientas leguas, mas solamente diré lo que se entiende por Perú, que es desde Quito hasta la villa de Plata, desde el un término hasta el otro." Pedro Cieza de León (1553). La Crónica del Perú, Capítulo XXVI / En que se tiee la descripción y traza del Perú.

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